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Menace sur les sirènes de l’océan Indien

19 août 2014
7 Lames la Mer
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« Espèce menacée d’extinction »... Inscrite sur la liste rouge de l’UICN. Répertorié par le Japon dans les « monuments naturels protégés ». La Convention internationale pour le commerce des espèces en danger (CITES ou Convention de Washington) ainsi que la Convention de Nairobi se penchent sur son cas. La Nouvelle Calédonie et le gouvernement français lui consacrent des plans d’actions tandis que la COI l’intègre dans un réseau...

Statue du dugong à Perth (Australie). Photo theworstofperth.com

Il faut sauver notre dugong de l’océan Indien ! Dans l’ordre des siréniens, le dugong — appelé aussi « vache marine » — fait figure de créature mythique : il serait à l’origine de la légende des sirènes ! Est-ce à cause des plaintes évoquant des lamentations humaines — d’où le nom de « lamantin » attribué à son cousin — qu’il pousse lorsqu’il est harponné par des pêcheurs ? Est-ce parce que les femelles possèderaient « deux mamelles très proches, en apparence, des seins féminins » ?

Pourtant le dugong — du malais duyung —, au corps massif bien que fuselé, offre une physionomie assez lointaine de la plastique avantageuse souvent attribuée aux sirènes dans les représentations classiques. Ce mammifère marin des plus pacifiques, qui survit difficilement dans les zones côtières tropicales de l’océan Indien ainsi que dans celles de la mer Rouge et du sud-ouest de l’océan Pacifique, peut mesurer jusqu’à 4 mètres et pèse entre 500 et 900 kg. Son corps massif se termine par une queue fourchue et aplatie horizontalement. Les membres antérieurs sont des nageoires arrondies tandis que les membres postérieurs ont disparu.

Carte postale (Yémen) © 2011, Musée du Fjord

Il n’en demeure pas moins que par le passé, le dugong a été l’objet d’un véritable culte comme en témoignent quelques photos d’archives sur lesquelles on le voit exhibé, tel un trophée de pêche, parfois affublé d’une sorte de chapelet autour du cou (photo prise à Aden), toujours en position verticale pour faire ressortir la silhouette de sirène...

Immortalisé par Jules Verne dans « Vingt mille lieues sous les mers », le dugong est l’objet d’une chasse entreprise par le harponneur Ned Land. « Les descriptions qu’il donne de l’animal sont très exagérées, puisqu’il écrit qu’il mesure entre 7 et 8 mètres de long, et qu’il peut renverser un bateau à l’aide de ses défenses ».

Dans un passé plus ancien (3500 ans avant notre ère), on retrouve la trace du dugong sur l’île d’Akab (Émirats arabes unis), à 50 km au nord de Dubaï. Découvert en 2009 par une mission archéologique française, le sanctuaire d’Akab se situait près d’un village de pêcheurs dont on a retrouvé les habitations circulaires. Le sanctuaire a l’allure d’une plate-forme en forme d’œuf de 10 m² et d’une hauteur de 40 cm qui regroupe les restes d’une quarantaine de dugongs, disposés de façon rituelle. C’est un site rituel du Néolithique, le plus ancien de ceux de la Péninsule Arabique.

Photo Julien Willem

« Il ne s’agit pas d’une accumulation d’ossements sans organisation mais d’une structure complexe aménagée dont la construction s’est faite par étapes, rapporte le CNRS dans un communiqué en 2009. On peut en déduire que le monument d’Akab, dont l’organisation était préconçue, qui a été construit pour durer et dont le statut était très particulier, était un sanctuaire. Etait-il exclusivement voué à des rites en lien avec le dugong, dont la capture n’était pas sans risque, loin s’en faut, ou bien de la pêche/chasse en mer en général ? Aucun élément ne permet de le dire ».

Aujourd’hui, c’est d’un véritable sanctuaire dont a besoin l’inoffensif dugong pour survivre. Victime de braconnage et de pêche (très prisé pour sa viande, son huile, sa peau), il est aussi fréquemment blessé par les hélices des embarcations à moteur. Ses habitats côtiers sont en réduction, en particulier du fait du tourisme, de la pollution et de l’urbanisation des côtes. Désormais, on estime que la population mondiale des dugongs serait réduite à moins de 40.000 individus et certaines sources prétendent qu’« il en resterait moins de dix dans le lagon de Mayotte »…

Son faible taux de reproduction (un petit tous les 4 à 5 ans pour une espérance de vie moyenne de 50 ans) ne permet pas de maintenir l’espèce. Si l’on n’y prend garde, bientôt le dugong rejoindra définitivement le monde imaginaire des sirènes et pour le voir, il faudra se contenter d’arpenter le muséum d’histoire naturelle de Saint-Denis.

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Pêchée il y a 5 ans dans le lagon de Mayotte, Juliette, une dugong femelle fait son entrée au muséum d’histoire naturelle de La Réunion (Saint-Denis) en août 2012. La technique de la sculpture, à dimension réelle et avec les empreintes de la peau, a été privilégiée, à celle de la taxidermie où la peau de l’animal est posée au-dessus d’une structure. Une technique qui s’approche de la reconstruction, explique Jack Thiney, ancien taxidermiste au Muséum national d’Histoire naturelle de Paris et spécialiste de la taxidermie et de la sculpture des grands mammifères. Photo IPR

Le dugong et la sirène, gravure du 19ème siècle.

Timbres de Mayotte, La Poste (2005), avec le dugong en bas à droite.

Avril 2014 : mobilisation pour le dugong aux Philippines. Photo c3update

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