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Saint-Expédit — 3ème et dernière partie

Le culte de Saint-Expédit se porte bien

22 février 2013
Jean-Claude Legros
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Le culte de Saint-Expédit se porte bien ! Plus de 400 autels lui sont dédiés et jalonnent les paysages réunionnais. Mais on trouve aussi la statue du légionnaire romain décapité en l’an 303 dans la plupart des églises de France et dans de nombreux pays : Maurice, Italie, Portugal, Belgique, Canada, Amérique du Sud, etc.

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Saint-Expédit malgache sur la route de la Ravine à Malheur.
Photo : JCL

Le culte de Saint-Expédit se porte bien. Les statues du légionnaire romain se trouvent dans la plupart des églises de France. Pour ne citer que les plus connues : Bordeaux, Clermont-Ferrand, Vichy, Brest, Blois, Bastia, Boulogne, Paris, Carcassonne, Montpellier, Perpignan, Toulouse, Lille, Caen, Honfleur, Lisieux, Nice, Marseille, Saint-Etienne.

Du meilleur au pire

A La Réunion, outre l’église de la Délivrance à Saint-Denis, et celle de Saint-Leu, près de 400 édicules, oratoires ou chapelles jalonnent les routes et les carrefours. Selon Monseigneur Gilbert Aubry, évêque de La Réunion [1], « le culte de Saint-Expédit à La Réunion est un « culte carrefour » où viennent se rencontrer diverses traditions ethnoculturelles et religieuses. Ce filon véhicule du meilleur au pire sur une iconographie chrétienne où est mise en avant la figure du fantassin romain martyre pour sa foi. »

Nombre croissant de bougies

Le curé de la paroisse de Notre-Dame de la Délivrance, le père Lilian Payet, se félicite pour sa part de la ferveur que suscite le saint [2] : « si l’on en juge par le nombre croissant de bougies et de personnes venant le prier, la fréquentation de Saint-Expédit n’a pas diminué. J’essaie alors de faire réfléchir les gens sur le sens de cette dévotion. Je rappelle que Saint-Expédit est quelqu’un qui a aimé le Christ, et qui est mort en martyre en refusant de renoncer à sa foi. »

Maurice, Italie, Portugal, Belgique, Canada, Amérique du Sud...

A l’île Maurice, aux entrées de l’hôpital de Pamplemousse, une quinzaine de petits autels se répartissent entre ceux dédiés au culte hindou de Shiva (le principe mâle) et de Parvati (le principe femelle) et ceux dédiés à Saint-Expédit (le culte de Saint-Expédit suscitant le plus de dévotion). Phénomène à rapprocher de l’étude menée par Marie Christine Pouchelle, « Les stratégies de l’expédient à l’hôpital. Tours et détours » [3]
Les statues de Saint-Expédit se trouvent également en Italie, au Portugal, en Belgique, au Canada et surtout en Amérique du Sud.

Saint-Expédit à Honfleur
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Dans l’église de Honfleur

L’église Sainte-Catherine (d’Alexandrie) à Honfleur, en Seine maritime, est construite en bois et recouverte de bardeaux. Les deux nefs représentent deux coques de bateau renversées, et pour des raisons de sécurité, tenant au risque d’incendie par la foudre, le clocher (également en bois) est séparé de l’église.
Sur le flanc droit (en regardant l’autel) se trouve la statue de Saint-Expédit (le nom du saint est sur le socle en bois) : jupe verte, carapace brune, manteau rouge, il tient la croix dans sa main droite repliée sur sa poitrine. A ses pieds le casque romain, et c’est de son pied gauche qu’il écrase le corbeau.
Sur le flanc gauche de l’église, un mur est recouvert d’ex-voto de remerciements à la Vierge Marie, à Sainte-Anne, à Saint-Antoine de Padoue, à N.D. de Lourdes et à Saint-Expédit. A l’entrée de l’église se tient un stand où l’on peut acheter des livrets de prières à Saint-Expédit, ainsi que des médailles du saint.

Saint-Expédit à la Madeleine
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Dans l’église de la Madeleine

Dans le stand dédié aux touristes à l’entrée de l’église de la Madeleine à Paris, des statuettes de Saint-Expédit sont en vente. Dans l’église proprement dite, il n’y a pas de statue du saint. La statue de Saint-Expédit se trouve en fait à l’entrée de la chapelle, située en sous-sol et qui n’est ouverte que le soir, à partir de 18h30 (les personnes préposées à la vente des statuettes ne savent d’ailleurs pas qu’il y a une statue du saint dans l’église). En revanche dans l’église est aménagé un petit oratoire dédié à une sainte bien connue à la Réunion, Sainte Rita (de Cascia) : le tableau qui la représente porte la mention « Avocate des Causes désespérées ». L’oratoire est fleuri et fait apparemment l’objet d’une dévotion constante.

L’emblématique manteau rouge

La statue de Saint-Expédit se trouve dans la chapelle au sous-sol (on y accède soit de l’intérieur par une petite porte sur le flanc gauche de l’église, ne portant aucune indication, soit de l’extérieur par une petite porte donnant sur le trottoir et portant l’inscription chapelle). On peut passer à côté de la statue sans la remarquer, car elle placée dans le coin à droite en entrant. Qui plus est, elle est toute blanche. A tel point que les autorités religieuses ont cru bon (à juste titre) de placer une minuscule statuette du saint aux pieds de la statue, la statuette étant surtout identifiable grâce à l’emblématique manteau rouge du légionnaire. La croix que porte le saint dans sa main droite a dû se casser : elle a été remplacée par une croix en bois. La statue est blanche des pieds à la tête, et comme à Honfleur, c’est du pied gauche que le saint écrase le corbeau.

Jean-Claude Legros

Saint-Expédit malgache
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Dans la galerie dédiée à l’artisanat malgache, à l’intérieur du Grand Marché à Saint-Denis, un stand offre à la vente des statuettes de « Saint-Expédit malgache ». La commerçante, réunionnaise originaire de la Grande Ile, explique que ces statuettes ont été fabriquées à sa demande à Madagascar (par manque de sculpteurs à La Réunion), non pas pour le public malgache (le culte du légionnaire romain n’étant pas connu à Madagascar), mais pour le public réunionnais, dont une partie est sensible à l’apparence malgache donnée au saint.
Sur l’une des trois statuettes, le saint tient dans sa main gauche la palme du martyre et dans sa main droite la croix portant dans la traverse la mention latine « hodie » (aujourd’hui). En revanche, sur les deux autres statuettes, la palme du martyre n’apparaît pas.

JCL

• A lire :
- « Saint-Expédit — 1ère partie, Au nom de Saint-Expédit »
- « Saint-Expédit — 2ème partie, Un saint qui aime le rouge »

Le culte de Saint-Expédit inspire des artistes...
7 à l’affiche : Exposition 5XP10 - Kid Kréol & Boogie

Notes

[1Stéphanie Buttard, in Le Quotidien de La Réunion, 6 février 2011

[2Stéphanie Buttard, in Le Quotidien de La Réunion, 6 février 2011

[3La méthode de l’expédient, Ed. Kimé, (2006).

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