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Harvard

Des livres reliés en cuir humain

3 avril 2014
Geoffroy Géraud Legros
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Un Traité de droit espagnol, un recueil de poèmes… des ouvrages reliés en peau humaine se cachent dans les plus vénérables rayonnages.

« Necronomicon », « De Vermis Mysteriis »… L’énumération d’ouvrages terrifiants jalonnent l’univers de l’écrivain Howard Phillips Lovecraft, qui pressentait qu’un monde de ténèbres s’étendait derrière les pimpantes demeures à pignon de la Nouvelle-Angleterre.

Peut-être les bibliothécaires de Harvard ont-ils eu une pensée frissonnante pour l’auteur de « L’affaire Charles Dexter ward » et son héros maléfique, l’alchimiste et érudit Joseph Curwen, en trouvant dans leurs rayonnages plusieurs ouvrages recouverts en peau humaine. Toujours est-il que ces découvertes, fort peu « Ivy League », n’ont guère été médiatisées, en-dehors d’un article paru il y a quelques années dans le « Harvard Crimson ».

L’un des ouvrages, un traité de Droit espagnol du XVIIe siècle est même relié avec le « cuir » d’un homme tué par écorchement, comme l’indique son auteur en page 794 : « la reliure de cet ouvrage est tout ce qui demeure de mon cher ami Jonas Wright, écorché vif par les Wavuma (une tribu zimbabwéenne, NDLR) le 4 Août 1632. Ce livre, qui appartenait au pauvre Jonas m’a été rendu par le chef M’semba, avec un peu de la peau de mon ami pour le relier ».

L’exemplaire parvenu jusqu’à nous ne possède sans doute plus sa couverture d’origine, selon les experts, qui analysent cette pratique, relativement courante jusqu’au XVIIe siècle, comme des hommages aux disparus, « à l’image de ces bijoux créés avec la chevelure des disparus au XIXe siècle », précise le conservateur David Ferris. D’autres ouvrages, dont une traduction en français des « Métamorphoses » d’Ovide datée de 1537 et un recueil de poèmes d’Arsène Houssaye, auquel Baudelaire a dédicacé certains poèmes du « Spleen de Paris », sont eux aussi reliés en peau humaine.

7 Lames la Mer

Geoffroy Géraud Legros

Rédacteur en chef, Éditorialiste, Co-fondateur - 7 Lames la Mer.

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