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Dominants et dominés

Viol colonial perpétué en peinture

20 novembre 2013
Geoffroy Géraud Legros & Nathalie Valentine Legros
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Trois hommes blancs et une femme noire. C’est une scène de viol qui est représentée sur ce tableau du peintre flamand Christiaen van Couwenbergh (1604-1667). Intitulée « Le rapt de la négresse » ou « Le viol de la négresse », cette peinture, actuellement conservée au musée de Strasbourg, témoigne des atrocités engendrées par le système esclavagiste. Et des violences faites aux femmes. De tout temps.

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"Scène de moeurs ; le rapt de la négresse". 1632. Peinture à l’huile sur toile de Christiaen van Couwenbergh. Conservé au musée des Beaux-arts de Strasbourg. Dernière exposition : à Francfort (Allemagne) en l’an 2000.

C’est sur le blog « Une autre histoire » que nous avons découvert ce tableau de Christiaen van Couwenbergh, daté de 1632. Le caractère cru de cette « peinture à l’huile baroque » et la sensation accablante qui s’en dégagent font de l’oeuvre un document exceptionnel.

Le cinquième personnage du tableau n’est autre que vous-même. Vous, qui regardez le tableau. Car vous êtes « pris à témoin » par le personnage debout à gauche, qui semble vous inviter à vous repaître du spectacle. Un rictus méprisant crispe son visage, alors que s’élèvent les cris de la victime, réduite à l’état de marionnette désarticulée dans les mains de ses bourreaux. Il pointe du doigt la femme en détresse dont le triste sort est désormais scellé. Elle sera violée... L’expression de « femme-objet » prend là tout son sens.

Assis sur le lit, un deuxième personnage nu, faciès rigolard, maintient la victime résignée et brandit par la force le bras de l’esclave, tel un trophée. Vous êtes témoin d’une scène de viol dont le caractère colonial et brutal est clairement établi, scène sans doute inspirée du théâtre de rue raciste très populaire à l’époque à Amsterdam ; les Pays-Bas étaient alors un acteur majeur du système esclavagiste.

Une autre interprétation présente le « troisième homme qui, lui, est resté habillé », comme l’élément de dénonciation de la scène : « il semble exprimer la réprobation que partage manifestement le peintre qui a voulu dénoncer crûment ce qui devait se pratiquer couramment en Afrique, dans les colonies et en Europe », peut-on lire sur le site « Une autre histoire ».

Toute l’énergie du tableau converge vers l’oeil de la femme-esclave dans lequel le peintre a concentré une expression de terreur. L’oeil est le point focal de l’oeuvre. Il est tourné vers l’extérieur du tableau, fuyant le centre de la scène comme pour s’en extraire. S’échapper de ce corps qui ne lui appartient plus, réduit à l’état d’objet et représenté de manière caricaturale et dans une position grotesque.

« Le style de Christiaen van Couwenbergh représente l’aspect calme du caravagisme [1] du Nord, précise Le Larousse, ce qui met d’autant plus en relief un tableau à thème rare, « Le Rapt de la négresse », sujet fréquemment traité à l’époque mais que le 19ème siècle fit disparaître. Il peignit après 1635 des tableaux mythologiques, religieux et quelques sujets de chasse, mais d’un format plus petit. »

Dans l’histoire des arts picturaux, les tableaux montrant symboliquement ou de manière crue des scènes de viol sont relativement nombreux, comme en témoignent les oeuvres ci-dessous que nous avons sélectionnées. La pub récemment a joué sans scrupules autour de ce thème — Calvin Klein, Dolce & Gabbana, voir les reproductions ci-dessous — provoquant parfois de légitimes réprobations. Mais le tableau de Christiaen van Couwenbergh est une représentation rare car il ajoute à la barbarie du viol celle du système esclavagiste.

Dans son ouvrage intitulé « Variations sur le thème de l’amour à Bourbon à l’époque de l’esclavage » [2], Prosper Eve précise : « Beaucoup de maîtres abusent de leurs négresses. Le maître est souverain sur son habitation. Personne ne peut lui demander des comptes. Il est tout puissant. Les esclaves de sexe féminin sont obligées de se soumettre, de s’oublier totalement, de nier leurs désirs. »

Geoffroy Géraud Legros & Nathalie Valentine Legros

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Le viol des Sabines. Pietro da Cortona, 1627-29.

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Le viol des filles de Leucipe d’après Rubens, de marc Nicolas-Vullierme.

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Le viol de Lucrèce. Georg Pencz.

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Intérieur (le viol). Edgar Degas.

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Le viol de Lucrèce. 1664. Lucca Giordano.

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Le viol des Sabines. Pablo Picasso.

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Lucrèce et Tarquin. Fin 18ème siècle. Anonyme.

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Tarquin et Lucrèce. 1568-71. Titien.

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Le viol des Sabines. 1700. Sebastiano Ricci.

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Notes

[1Caravagisme : courant pictural de la première moitié du 17ème siècle.

[2Collection 20 désanm, co-édité par le Conseil général de La Réunion et la Comité du 150ème anniversaire de l’abolition de l’esclavage, Océan Editions, 1999.

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